WOLF: real metal for true bastards (Niklas Stålvind, vocals, guitars)

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Gruppo:Wolf

Ho conosciuto gli Wolf ai tempi dei loro esordio omonimo, contrassegnato da quel sound così maideniano (qualcuno direbbe "fin troppo!") e dalla storica, che dico storica, leggendaria copertina di Arnold con questo...boh, licantropo? lupo? scimmialupo? mandrillo? insomma, con questo robo dallo sguardo allucinato per cui più di qualcuno non si è mai avventurato nella musica degli Wolf ma che talvolta invece è stata proprio la molla che è scattata nel cervello dei più visionari per avvicinarsi al mondo di Niklas Stålvind, da allora irriducibilmente leader maximo dei Wolf! In questi giorni è uscito il loro nuovissimo "Shadowland" e ci è parsa cosa buona e giusta contattarlo per fare due chiacchiere...

Ciao ragazzi, benvenuti sulle nostre pagine e grazie per il vostro "vero metallo per veri bastardi" che ci date dal 1999!
Grazie a voi per averci ospitato!
Il vostro precedente album "Feeding the Machine" veniva da una lunga pausa di circa 6 anni dal buon "Devil Seed", questa volta invece per "Shadowland" abbiamo dovuto aspettare molto meno. Cos'è stata quella pausa e cosa/chi dobbiamo ringraziare per un'attesa così breve questa volta?
Come band non ci siamo presi una pausa. Siamo andati in tour e abbiamo suonato dal vivo sull'album "Devil Seed" molto spesso e ho continuato a scrivere tra un tour e l'altro e gli spettacoli dal vivo. Simon stava costruendo il suo nuovo studio SolnaSound Production, dove avevamo pianificato di registrare e la costruzione ha richiesto almeno un anno in più di quanto originariamente previsto. Per me c'è voluto più tempo del solito per scrivere le canzoni. Era un album molto personale e il processo di scrittura era come una terapia e semplicemente non potevo affrettare il processo. Inoltre, durante la produzione di "Feeding the Machine", l'intera sezione ritmica ha lasciato la band e abbiamo inserito una nuova sezione ritmica.
Alla fine della produzione di "Feeding the Machine" ero così stanco artisticamente che volevo fare qualcos'altro, così ho iniziato a scrivere per quello che pensavo fosse un progetto solista. Così quando i nuovi membri della band si sono uniti, hanno registrato le loro parti e sono andati in tour con Wolf, io avevo già scritto 4 canzoni. A quel punto ho iniziato a realizzare che probabilmente avevo scritto quattro canzoni per il prossimo album dei Wolf! Come sai, la cosa dei Covid ha colpito l'Europa esattamente nello stesso periodo dell'uscita di "Feeding the Machine", così abbiamo dovuto interrompere il tour. È stato terribile con il nuovo album e tutto il resto, ma la cosa positiva è che siamo stati in grado di trovare più tempo per scrivere il resto delle canzoni per il nuovo album.

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Simon è nella band da più di 10 anni ma la stabilità della formazione non è mai stata il punto forte dei Wolf. Questa volta, invece, vediamo che è rimasta la stessa con la presenza di Pontus e Johan: a cosa è dovuta secondo te questa instabilità passata (incomprensioni, impegni diversi, differenze musicali, impegni di lavoro, mogli... etc.) e quale parte dei Wolf è rimasta fuori dalla sfera di Niklas, se c'è?
Il batterista originale Daniel ha lasciato la band non appena è diventato padre di famiglia. Aveva anche una grande carriera come copywriter ed era un imprenditore. Non voleva essere d'intralcio agli Wolf, perché sapeva che non poteva più mettere il tempo e l'energia necessari. Il bassista originale e co-fondatore Mikael non amava gli aspetti commerciali dell'avere una band e disse anche che non era piaciuto quando la band aveva smesso di suonare come gli Iron Maiden, così lasciò dopo "The Black Flame" nel 2008. Potrei continuare a lungo, ma il punto principale è che le persone attraversano fasi diverse nella vita e non è molto facile combinare la vita familiare, il lavoro a tempo pieno e l'essere membro di una band che è estremamente dedicata al mestiere e alla musica. Mi considero fortunato a suonare con musicisti e persone fantastiche come gli attuali membri della band. Ho fatto molti sacrifici per fare quello che faccio, ma mi godo ancora il viaggio e non rimpiango nulla.
Hai dichiarato che quando hai composto "Shadowland" sono emersi due temi principali che l'album avrebbe affrontato; vorresti parlarcene più in dettaglio?
Uno dei temi principali che ho avuto per questo album sono le grandi domande esistenziali come la vastità dell'universo in espansione e che noi siamo qui solo per un breve periodo. Nel grande schema delle cose, la terra sarà esistita solo per un breve periodo nella storia dell'universo. È terribile pensare troppo a queste cose, ma può anche essere rinfrescante nel senso che forse non dovremmo prestare troppa attenzione ai nostri piccoli problemi del primo mondo.
L'altro tema è quello di cui scrivo di solito; l'oscurità all'interno della natura umana. L'universo interiore. La terra delle ombre, "Shadowland"; appunto.

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A proposito della composizione: questo è il vostro nono album, e (grazie a Dio), gli Wolf, anche se con peculiarità diverse da album a album, sono sempre stati sinceri e fedeli alle loro origini e allo stile della loro musica: per la creazione e la registrazione dell'album avete fatto qualche cambiamento sostanziale rispetto al passato più recente?
Nessun grande cambiamento, no... Penso che il più grande cambiamento nel processo di registrazione sia stato che tutto è stato molto fluido e molto più facile di quanto non fosse prima. Dal mio punto di vista personale questo è stato l'album dei Wolf più facile da registrare finora. Quando scriviamo canzoni, finiamo con un demo di pre-produzione dal mio studio che suona abbastanza bene, dove tutto nelle canzoni è presente almeno al 90% e sentiamo bene la struttura della canzone, il tempo ecc. Questa volta abbiamo provato la batteria e il basso con Pontus e Johan e poi siamo andati a registrarli entrambi allo stesso tempo. Un paio di giri di riscaldamento e poi di solito abbiamo fatto tre o quattro registrazioni con entrambi e abbiamo scelto quella che ci piaceva di più. Se c'era qualcosa da sistemare, di solito lo facevamo in una delle altre riprese. Questa è la bellezza, e la maledizione, della tecnologia di oggi.
Dopo di che ho registrato le chitarre ritmiche.
Una chitarra a sinistra, una chitarra a destra. Molto semplice.
Sono venuto in studio ben provato e avevo gli arrangiamenti delle chitarre praticamente "inchiodati". Ho fatto tre o quattro prove e abbiamo scelto le parti migliori e lo stesso si può dire per le mie voci. Se fai troppe prove può sicuramente suonare perfetto, ma è facile che sia troppo perfetto oggi. Può finire per suonare perfetto, ma sterile e poco stimolante. Volevamo l'energia delle prime registrazioni. A Simon piace registrare le sue chitarre da solo, quindi come sia andato quel processo non te lo posso dire, ah ah!
Per quanto riguarda il processo di scrittura delle canzoni è stato simile agli altri album. Quando scrivo canzoni registro anche io e finisco con un demo che suona bene, e quando sappiamo di avere la canzone cerchiamo di non lavorare troppo sul demo. Quando ricevo idee e canzoni da Simon e Pontus il mio processo è lo stesso. Ci lavoro sopra, scrivo le melodie e i testi e se necessario modifico le canzoni o aggiungo cose per adattarle all'idea vocale. Di solito, scrivo meglio mentre faccio qualcos'altro, come portare a spasso il mio cane nella foresta o tagliare la legna. Quando ho qualcosa in testa che mi sembra giusto, entro nel mio studio e ci lavoro.
Hai iniziato a suonare questo metal classico e malevolo quando suonare metal classico non era affatto una moda, anzi era un genere piuttosto dileggiato ed osteggiato sia dalla critica che dal pubblico. Oggi invece c'è questo filone NWOTHM molto ricco di band e di riscontri positivi con l'interesse di molte etichette: conosci e apprezzi giovani band di questo settore e hai avuto difficoltà in questo senso, soprattutto all'inizio della tua carriera?
Devo ammettere che non conosco tutte le band che sono venute dopo gli Wolf nella nuova ondata di heavy metal tradizionale. Non sono un'enciclopedia dell'heavy metal e la mia collezione di dischi ha un sacco di grossi buchi. Non leggo molto neanche sulla scena metal. Ma rispetto tutti quelli che lo fanno e mi piace che ci siano così tanti meravigliosi metalheads là fuori che conoscono tutti i dettagli di tutti gli album metal dall'inizio. Grande rispetto. Sono solo un musicista e un artista. Amo la musica in generale e l'heavy metal in particolare e ho un profondo bisogno di esprimermi sotto forma di musica, e quando lo faccio, il metal è il risultato.
Non è stato difficile prendere questa strada quando abbiamo iniziato, anche se nessuno pretendeva che ci piacesse all'epoca. Volevamo solo fare la musica che amavamo e con cui siamo cresciuti. Sarebbe stato molto più difficile per noi cercare di fonderci con le cose che erano di moda negli anni novanta, perché non ci piaceva molto. Abbiamo fatto musica per noi. Dopo un po' questo stile è diventato quello che è oggi, e naturalmente siamo davvero felici che a molte persone piaccia questa musica e che piacciano gli Wolf.

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Dove avete registrato l'album e quanto tempo avete impiegato per realizzarlo e finirlo? Complimenti per il risultato finale, purtroppo al giorno d'oggi va molto di moda avere un suono molto finto e di plastica...
Abbiamo registrato l'album nello studio SolnaSound Production di Simon Johansson. È uno studio musicale di prim'ordine, vecchia scuola, senza badare a spese. L'architetto è il principale esperto di acustica in Svezia. Ingemar Olsson. Se va bene per gli ABBA, va bene anche per Simon, credo, ah ah! Abbiamo anche usato veri amplificatori, grandi microfoni, grandi preamplificatori e una vecchia console di missaggio SSL. È registrato con Pro Tools, ma usiamo il meglio del mondo analogico e digitale. Ecco perché suona molto dinamico e "reale". Mi considero molto fortunato a registrare in un vero studio con vere attrezzature e musicisti di classe mondiale. A volte devo pizzicarmi il braccio per controllare se è reale o un sogno, ah ah!
Qualche giorno fa avete pubblicato sul canale Youtube della Century Media un videoclip dell'opener "Dust", molto semplice come quando i video ritraevano la band che suonava in una stanza o su un palco o poco più. Perché avete scelto quel brano in particolare? Ce ne saranno altri?
Ci saranno altri video in arrivo. Abbiamo appena pubblicato il secondo video e singolo "Shadowland" e pubblicheremo altri due singoli e video. Ho scelto la canzone "Dust" perché penso che sia una grande rappresentazione di ciò che sono gli Wolf. Metal classico uptempo con armonie e cambiamenti interessanti. Mi piace molto quella canzone, ma sembra che tutti i membri e le persone alla Century Media abbiano diverse preferenze sull'album e lo vedo come un buon segno. Non vogliamo che due buone canzoni e il resto siano riempitivi, e non vogliamo che ogni canzone suoni allo stesso modo.
Ovviamente nel 2022 non si può ignorare il supporto, per una band, della musica liquida con i vari servizi di streaming e annessi. Qual è il vostro rapporto con questi strumenti, sia come Wolf che come ascoltatori di musica?
Come ascoltatore di musica li adoro. Naturalmente niente batte la sensazione di mettere su un vinile e un CD in un buon stereo suona molto meglio di molte soluzioni moderne. Ma non ho molto tempo per ascoltare la musica in quel modo da quando sono diventato padre. Ho un lavoro diurno a tempo pieno, una famiglia e dedico il mio tempo a creare musica, quindi quando ascolto la musica da solo è di solito in cucina a preparare la cena, lavorando, o guidando la mia auto. In questo modo le piattaforme digitali sono molto utili. È anche un ottimo modo per scoprire nuova musica.
Come musicista ovviamente odio il fatto che non siamo pagati più delle briciole per questo. I soldi che riceviamo per lo streaming sono ridicoli, quindi rispetto molto le persone che sostengono le loro band comprando gli album e il merchandise, e andando a vedere gli spettacoli. Grazie a tutti quelli che lo fanno!

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Il vostro primo disco omonimo, oltre ad essere meraviglioso, era molto meno oscuro, più vicino al suono degli Iron Maiden, anche la vostra voce era molto meno malevola, poi da "Evil Star" in poi vi siete gradualmente "oscurati". Suonate ancora dal vivo le canzoni del vostro debutto o dei primissimi dischi o vi sentite troppo distanti oggi?
Abbiamo suonato "In the Shadow of Steel" e "Electric Raga" negli ultimi anni. L'ultima volta che abbiamo suonato "Electric Raga" eravamo headliner di un festival in India. Avevamo un vero suonatore di sitar sul palco che ha fatto una lunga introduzione raga e ha suonato con noi per tutta la canzone. È stata un'esperienza incredibile per me e mi sono sentito come se la canzone fosse tornata a casa. Era come se la canzone stesse aspettando questo momento da quando ho suonato per la prima volta quel riff sulla mia chitarra acustica nel mio vecchio appartamento nel 1997.

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Piccola curiosità: oltre che per la musica, quel disco è ricordato negli annali del metal per la copertina, per qualcuno meravigliosa per altri meno, ma in ogni caso memorabile per un certo Arnold: l'hai scelta tu, ti è stata imposta o cosa? In ogni caso, ha compiuto il suo dovere e tutti lo ricordiamo in modo indissolubile!
Hans Arnold era un artista e illustratore molto conosciuto in Svezia. Nato nel 1973 siamo cresciuti con i suoi disegni. Le sue immagini erano su riviste, libri e copertine di album. Volevamo che fosse il nostro "Derek Riggs", sai l'artista che ha fatto tutte le copertine degli album degli Iron Maiden di allora. Incontrarlo di persona è stata una grande esperienza per me. Non è più con noi e farò tesoro di quel momento finché vivrò.
Ci sono album della tua carriera che preferisci, che pensi siano venuti meglio e altri di cui non sei pienamente soddisfatto? O pensi che ognuno di essi sia al posto giusto e abbia contribuito passo dopo passo a quello che Wolf è oggi? Comunque, per me il top assoluto è "The Black Flame", uno dei dischi più belli di sempre!
"The Black Flame" è anche per me il preferito, o almeno uno dei due. Amo anche le canzoni e l'energia aggressiva di "Black Wings". "Ravenou"s è anche speciale perché contiene tante belle canzoni dal vivo.
Ultima domanda per me: in che modo pensi che la pandemia abbia cambiato il modo di fruire e concepire la musica, specialmente quella dal vivo, e come hai affrontato questo periodo di stop forzato che - speriamo - possa presto finire?
La pandemia è stata buona solo per una cosa: trovare il tempo per scrivere e registrare un album. Abbiamo fatto uno di quei live stream. È stata un'esperienza molto interessante e penso sia stata eseguita abbastanza bene, ma non è così che mi vedo a fare musica in futuro. Voglio vedere un pubblico dal vivo. Non c'è niente di simile. Nessun live stream al mondo può sostituire la sensazione di una band e un pubblico insieme nel mondo reale.
Grazie mille per il tempo che ci hai dedicato e per questi 23 anni di musica metal insieme: se vuoi aggiungere qualcosa, è il tuo momento. Un grande abbraccio e restate metal per sempre!
Grazie mille per averci ospitato e non vedo l'ora di andare in tour e suonare in un locale vicino a te!

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Intervista a cura di Gianluca 'Graz' Grazioli

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